왕 젠이: 천문학자, 수학자, 그리고 시인

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에이프릴 매거진은 역사 속에서 주목받아 마땅한 멋진 아시아 여성들을 격주로 소개합니다.

최근 전세계적으로 과학기술 분야의 여성들이 주목을 받고 있다. 뒤늦게나마 말이다. 그나마 과학기술 분야의 아시아 여성들은 대중적 인지도면에서 갈 길이 멀고, 퀴리부인급의 스타도 부족하다. 아시아 여성 과학자에 대한 베스트셀러 위인전이나 인기 영화가 나올 날을 기다릴 수 밖에 없다. 그렇기 때문에 왕 젠이(Wang Zhenyi)의 존재가 더욱 소중하다. 우리들의 갈릴레오 갈릴레이로서.

왕 젠이는 중국 청나라 시대 천문학자이자 수학자이고, 중국 역사상 최고의 과학자 중 한 사람이다. 그녀가 태어난 1768년 무렵 중국 여성들은 전통적인 관습에 가로막혀 전문직업을 갖기는 커녕 교육을 받기도 힘들었다. 왕 젠이는 운좋게도 학자들의 집안에서 태어났다. 할아버지는 전직 지방관으로서 어마어마한 양의 서적을 보유하고 있었는데, 그녀에게 천문학을 가르친 것도 할아버지였다. 의학을 연구하던 부친은 왕 젠이에게 수학을 가르쳤다.

왕 젠이가 집안 어른들에게 받은 교육을 어떻게 사용했는지는 전적으로 그녀의 열정의 결과물이다. 왕 젠이는 특히 월식, 중력, 그 밖에도 우주 공간 속에서 행성들을 움직이고 회전하게 만드는 힘 자체에 관심이 많았다. 그녀는 <춘분, 추분의 진행에 관한 논의>라는 저서에서 월식과 일식을 설명하고 천체의 움직임을 정확하게 계산했다. 이는 왕 젠이의 이름으로 출판된 12개의 과학 저술 중 일부였다.

당시 중국 사람들은 월식과 일식을 두고 사람의 이해를 넘어서는 신비롭고 아름다운 현상으로 여겼다. 반면 왕 젠이는 자기 집 정원에 간단한 모형을 만들었다. 등불로 태양을 나타내고, 거울로 달을 삼고, 원탁으로 지구를 표현했다. 이를 통해 월식의 원리를 정확하게 묘사했다. 왕 젠이는 진정한 고수답게 자연현상 중 가장 복잡한 개념 중 하나를 어린 아이도 이해할 수 있는 언어로 설명한 것이다.

수학에 관한 왕 젠이의 업적도 무시할 수 없다. 그녀는 산술에 관한 유명하지만 복잡한 고전을 다시 쓰고, 수학 초급자를 위한 5권 길이의 안내서를 직접 쓰기도 했다. <계산의 간단한 규칙들>이라는 이 안내서를 통해 왕 젠이는 곱셈과 나눗셈을 간단하게 만들었다.

교육은 평등해야 한다고 믿는 과학의 천재, 그것만으로도 멋진데 왕 젠이의 멋짐은 여기서 그치지 않는다. 왕 젠이는 만리장성 인근에 살던 시절에 몽골 장군의 아내로부터 승마술, 궁술, 그리고 무술을 배웠다. 시인으로서 평민 여성들의 고생을 묘사하고 사회적 불평등을 지적하는 시를 쓰기도 했다.

여자들도 남자들과 동등하다고,
믿을 수 밖에 없다.
딸들도 영웅이 될 수 있다고,
확신하지 않는가?

왕 젠이는 이 모든 업적을 29년이라는 길지 않은 삶 속에서 전부 이루었다. 여성 과학자들이 산 속의 나무들처럼 흔했다 하더라도 그녀는 거대한 바위처럼 두드러졌을 것이다. 실제로 국제천문연맹은 1994년에 왕 젠이의 이름을 따서 금성의 분화구 중 하나에 이름을 붙였다. 시대와 공간을 넘어선 이 여성을 기리기 위해서 말이다.

Youjin Lee
Youjin Lee is editor-in-chief of April Magazine and South Korean private attorney. She divides her time between Asia and Europe, dreaming of writing a cozy murder mystery someday. ✿ 에이프릴 매거진 편집장입니다.

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